26.2 C
New York

De eerste in zijn soort commerciële astronautenmissie gaat naar het ruimtestation

Datum:


De eerste in zijn soort commerciële astronautenmissie gaat naar het ruimtestation
Een SpaceX Falcon 9-raket klimt weg van pad 39A in het Kennedy Space Center van NASA om de missie van de commerciële bemanning van de Ax-1 te beginnen. Krediet: NASA/Joel Kowsky

Vastgebonden in de stoelen van een SpaceX-bemanningscapsule, schoten een gepensioneerde NASA-astronaut en drie rijke betalende passagiers vrijdag vanuit het Kennedy Space Center in een baan om de aarde voor de eerste volledig commerciële missie naar het internationale ruimtestation.

De commerciële bemanningsmissie, beheerd door een in Houston gevestigd bedrijf genaamd Axiom Space, zal naar verwachting 10 of 11 dagen duren. De vlucht is de eerste missie om naar het ruimtestation te reizen als onderdeel van een puur commerciële onderneming. Alle eerdere ruimtestationmissies werden door de overheid geleid of gecontracteerd door een ruimteagentschap van de overheid.

"Om te zeggen dat we enthousiast zijn, is een enorm understatement", zegt Mike Suffredini, CEO van Axiom. “Het is fantastisch om vanmorgen gelanceerd te zijn. “De bemanning is in een baan om de aarde. Ze zijn erg opgewonden (en) blij.”

Michael López-Alegría, commandant van de missie, werd gelanceerd op zijn vijfde vlucht naar de ruimte. De andere bemanningsleden voor de Axiom-missie, bekend als Ax-1, zijn piloot Larry Connor en missiespecialisten Eytan Stibbe en Mark Pathy, drie investeerders en ondernemers die hun tickets voor de ruimte hebben betaald.

Het vierkoppige team steeg vrijdag om 39:11 uur EDT (17:12 GMT) op vanaf pad 1517A in de ruimtehaven van Florida, rijdend in SpaceX's Dragon Endeavour-ruimtevaartuig en maakte zijn derde reis naar het ruimtestation. Een Falcon 12-raket aangedreven door negen op kerosine aangedreven motoren leidde de Crew Dragon-capsule de ruimte in, waarna een tweede trapmotor het werk afrondde om het ruimteschip in een stabiele baan rond de aarde te plaatsen.

De booster van de eerste trap keerde ondertussen terug naar de aarde om te landen op een drijvend SpaceX-platform in de Atlantische Oceaan, waarmee de vijfde missie van de herbruikbare raket werd voltooid. Toen liet de tweede trap het Dragon Endeavour-ruimtevaartuig los om zelfstandig in een baan om de aarde te vliegen.

“Nul G en we voelen ons goed!” zei López-Alegría.

"Namens het Falcon 9-team, welkom in de ruimte", zond Bill Gerstenmaier, SpaceX's vice-president van bouw- en vluchtbetrouwbaarheid, naar de bemanningsleden van de Ax-1. “Bedankt voor het vliegen met Falcon 9. Jullie genieten van jullie reis naar dat prachtige ruimtestation in de lucht. Doe goed onderzoek voor ons. We kijken er naar uit om je weer op de grond te zien.”

"Dat was een geweldige rit", antwoordde López-Alegría. "We kijken uit naar de komende 10 dagen."

Het Dragon-ruimtevaartuig opende zijn neuskegel om het dokmechanisme en de voorwaartse stuwraketten van het schip te onthullen. Verwacht werd dat de capsule zijn manoeuvrerende jets in een reeks brandwonden zou laten pulseren van vrijdag tot zaterdag, ter voorbereiding op een definitieve nadering van het ruimtestation.

Het schip zal zaterdag om 7:45 uur EDT (1145 GMT) naar binnen glijden om aan te meren, gericht op een verbinding met de zenit, of naar de ruimte gerichte, haven van de Harmony-module. Als alles volgens plan verloopt, zullen het rendez-vous en het aanmeren volledig geautomatiseerd zijn, met de Ax-1-crew mee voor de rit.

Later zaterdagochtend zal de vierkoppige Ax-1-bemanning het luik openen en het ruimtestation in drijven om zich bij het zevenkoppige team van astronauten en kosmonauten te voegen die al op de buitenpost wonen en werken.

De bemanning van de Ax-1 blijft ten minste acht dagen op het station, voert onderzoeksexperimenten uit en neemt deel aan openbare outreach- en educatieve evenementen met organisaties ter plaatse. Ze krijgen ook de kans om uit het raam te kijken, de aarde vanuit de ruimte te observeren en te zweven in microzwaartekracht, een ervaring die amper 600 mensen hebben gehad sinds het begin van het ruimtetijdperk.

De missie is een volledig commerciële aangelegenheid. López-Alegría is een medewerker van Axiom en zijn drie bemanningsleden zijn klanten van Axiom.

Axiom heeft een contract gesloten met SpaceX voor de lancering van de Falcon 9 en de Dragon-vlucht naar het ruimtestation. Axiom heeft ook een overeenkomst met NASA, die de vierkoppige bemanning op het station onderdak biedt.

De regeling is de eerste in zijn soort. Eerdere bezoeken van privé-astronauten, of 'ruimtetoeristen', aan het ruimtestation vonden plaats tijdens door de overheid geleide missies op Russische Sojoez-ruimteschepen. Elf mensen zijn naar het ruimtestation gereisd als betalende passagiers op Sojoez-missies, maar ze vlogen allemaal met een kosmonautcommandant van de regering.

Hoewel López-Alegría een professionele astronaut is, is hij niet langer een NASA-medewerker. De 63-jarige astronaut, geboren in Spanje en een gepensioneerde kapitein van de Amerikaanse marine, heeft tijdens zijn vier eerdere missies 258 dagen in een baan om de aarde doorgebracht.

Connor, 72, komt uit Ohio, staat aan het hoofd van een vastgoedbeleggingsonderneming en is een ervaren privépiloot. Pathy is een 52-jarige investeerder en filantroop uit Canada, en Stibbe, 64, is een ondernemer, durfkapitalist en voormalig F-16-jagerpiloot bij de Israëlische luchtmacht.

De bemanningsleden van de Ax-1 trainden voor de missie in Houston en op het hoofdkantoor van SpaceX in Hawthorne, Californië.

De eerste privé-astronautenmissie is een voorbode van een overgang van door de overheid geleide ruimtevluchten in een lage baan om de aarde naar een toekomstige generatie commerciële ruimtestations. NASA wil de ruimtevaartindustrie door de transitie helpen door het International Space Station te bieden als een testbed voor markten die moeten worden ontwikkeld voordat bedrijven kunnen lanceren en een inkomstenverdienende bestemming in een baan om de aarde kunnen exploiteren.

Een belangrijk doel van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie is om te vertrouwen op de commerciële industrie om de volgende buitenpost in een baan om de aarde te ontwikkelen ter vervanging van het internationale ruimtestation. De regering van Biden heeft onlangs aangegeven dat het een uitbreiding van de stationsactiviteiten tot 2030 zal ondersteunen, maar tegen die tijd zullen de oudste elementen van het onderzoekslaboratorium 32 jaar in de ruimte zijn, meer dan twee keer hun oorspronkelijke ontwerpleven.

De beladen relatie tussen de Verenigde Staten en Rusland, de twee grootste ISS-partners, in de nasleep van de Russische invasie van Oekraïne heeft ook geleid tot bezorgdheid over een vervanging voor het internationale ruimtestation.

"Dit opent een nieuw tijdperk in de bemande ruimtevaart", zei López-Alegría. "We hebben het over een eerste stap in een platforminitiatief van de volgende generatie dat werken, wonen en onderzoek in de ruimte naar een veel breder en internationaler publiek gaat brengen."

Axiom ontwikkelt zijn eigen commerciële module in samenwerking met Thales Alenia Space uit Italië voor lancering naar het internationale ruimtestation ISS eind 2024. NASA heeft Axiom geselecteerd voor het leveren van een module om een ​​open docking-poort op het station te bezetten. De nieuwe sectie zal capaciteit toevoegen voor experimenten en bemanningsaccommodaties.

"We werken hier al zo'n zes jaar aan samen met NASA en SpaceX", zegt Suffredini, voormalig programmamanager van het ruimtestation bij NASA. "Dit is echt de eerste missie in onze poging om een ​​commercieel ruimtestation te bouwen. Dit is een van de vier of vijf voorafgaande missies voordat we in 2024 onze eerste module naar het ISS lanceren.”

Een andere privé-astronautenmissie van Axiom staat gepland voor lancering begin 2023 op een SpaceX Dragon-ruimtevaartuig. Die vlucht wordt bevestigd met NASA, terwijl de onderhandelingen met het ruimteagentschap open blijven over twee latere Axiom-missies, ook geboekt bij SpaceX.

Axiom betaalt NASA voor toegang tot de energie- en levensondersteunende systemen van het ruimtestation, voedsel en slaapplaatsen voor de Ax-1-bemanning, en NASA vereiste dat Axiom een ​​aansprakelijkheidsverzekering zou afsluiten voor de missie. NASA betaalt een deel van dat bedrag terug aan Axiom voor teruggave van diepvriezers van de overheid en proefexemplaren.

Axiom plant uiteindelijk een tweede drukmodule en wil vervolgens een zonne-energieplatform lanceren zodat het bedrijf de nieuwe delen van het internationale ruimtestation kan loskoppelen en tegen 2028 een zelfstandig platform kan creëren.

Andere bedrijven hebben ook plannen om commerciële ruimtestations te ontwikkelen. In december selecteerde NASA Blue Origin, Nanoracks en Northrop Grumman om hun concepten voor een commerciële habitat en onderzoeksfaciliteit in een lage baan om de aarde te ontwikkelen.

De Ax-1 missie is een opstap naar dat doel.

"Dit is een heel, heel grote mijlpaal voor ons in onze algemene campagne om te proberen een commerciële economie met een lage baan om de aarde te bevorderen", zegt Dana Weigel, plaatsvervangend programmamanager van het ruimtestation van NASA. "Dit is een geweldige eerste stap in de uitvoering van de visie die we al een tijdje hebben."

López-Alegría zei dat de mogelijkheid om voor de vijfde keer in de ruimte te vliegen, 15 jaar nadat hij zijn vierde missie had beëindigd, de Ax-1-missie "steeds zoeter" voor hem maakt.

"Toen ik meer dan 10 jaar geleden NASA verliet, werd ik een zeer groot voorstander van en geloofde ik in commerciële ruimtevluchten in het algemeen en commerciële menselijke ruimtevluchten in het bijzonder," zei hij. "Dit grenst voor mij aan een verhalenboek."

De eerste in zijn soort commerciële astronautenmissie gaat naar het ruimtestation
Mark Pathy, Larry Connor, Michael López-Alegría en Eytan Stibbe (van links naar rechts) in het Dragon Endeavour-ruimtevaartuig vóór de lancering vrijdag. Krediet: SpaceX

In een tijd met een toenemend tempo van lanceringen van bemanningen naar de ruimte, zei Connor dat de Ax-1-missie anders is dan andere privé-bemanningsmissies naar de ruimte.

“Ik denk dat het belangrijk is om het verschil tussen ruimtetoeristen en privé-astronauten aan de orde te stellen. Ons gevoel is bij de ruimtetoeristen, ze zullen 10 of 15 uur trainen, 5 tot 10 minuten in de ruimte', zei Connor op een persconferentie voor de lunch. 'En dat is trouwens prima.

"Afhankelijk van onze rol hebben we tussen de 750 en meer dan 1,000 uur aan training besteed", zegt Connor. "Bovendien gaan we met alle astronauten hier zo'n 25 verschillende experimenten doen die meer dan 100 uur onderzoek omvatten in de acht dagen dat we in het ISS zijn."

De experimenten zullen zelfassemblagetechnologie voor toekomstige satellieten en ruimtehabitats onderzoeken, kankerstamcellen bestuderen en een nieuw Japans luchtzuiveringsapparaat testen. De bemanningsleden zullen ook dienen als proefpersonen voor wetenschappers om te bestuderen hoe ruimtevluchten het menselijk lichaam beïnvloeden.

"We begrijpen dat deze civiele missie een grote eer en een grote kans is, maar daar hoort ook een grote verantwoordelijkheid bij: de missie correct en succesvol uitvoeren", zei Connor.

Connor werkt samen met Mayo Clinic en Cleveland Clinic aan onderzoek naar hartgezondheid en hersen- en ruggenmergweefsel. Pathy werkt samen met het Montreal Children's Hospital, Canadese onderzoeksuniversiteiten en de Royal Canadian Geographic Society aan technologiedemonstraties, een slaaponderzoek en experiment met chronische pijn, een ooggezondheidsonderzoek en aardobservaties.

Stibbe werkt samen met de Israel Space Agency, het Israëlische Ministerie van Innovatie, Wetenschap en Technologie, en de Ramon Foundation, een organisatie die is opgericht ter nagedachtenis aan Ilan Ramon, de eerste Israëlische astronaut die in 2003 stierf op de spaceshuttle Columbia.

Met de lancering van Ax-1 werd Stibbe de tweede Israëlische burger die in de ruimte vloog. Hij zal experimenten en educatieve outreach-programma's uitvoeren terwijl hij op het ruimtestation is, en zal fragmenten met zich meedragen uit het dagboek van Ilan Ramon dat de verzengende hitte van terugkeer heeft overleefd na het fatale uiteenvallen van de shuttle Columbia boven Texas in 2003.

Na het aanmeren van de Ax-1 op zaterdag, zal de bemanning van het ruimtestation tijdelijk toenemen tot 11 personen. Het loskoppelen en landen van de Ax-1-missie was voorlopig gepland voor 18 april, maar een Russische ruimtewandeling is dezelfde dag gepland, wat betekent dat de Axiom-vlucht waarschijnlijk met een dag wordt verlengd.

Het Dragon-ruimtevaartuig zal voor de kust van Florida onder parachutes neerspatten.

SpaceX zal dan de volgende langdurige bemanning naar het ruimtestation lanceren niet eerder dan 21 april op het gloednieuwe Crew Dragon Freedom-ruimtevaartuig van het bedrijf. Die missie, Crew-4 genaamd en onder contract bij NASA staat, zal drie Amerikaanse astronauten en een in Italië geboren astronaut van het European Space Agency naar het ruimtestation brengen voor een missie die bijna vijf maanden zal duren.

Het ruimtevaartuig Crew Dragon Endurance van SpaceX zal dan eind april het station verlaten om de astronauten van de Crew-3-missie naar huis te brengen, die sinds november op de buitenpost hebben gewoond en gewerkt.

Na de aankomst en vertrek van Dragon deze maand, zal NASA zijn aandacht richten op een onbemande testvlucht van Boeing's Starliner-bemanningscapsule die voorlopig is gepland voor lancering vanaf Cape Canaveral op 20 mei aan boord van een United Launch Alliance Atlas 5-raket.

Het Starliner-ruimtevaartuig vliegt op zijn tweede orbitale testvlucht nadat softwareproblemen een demonstratiemissie in 2019 hebben afgebroken. Ingenieurs ontdekten defecte kleppen op de Starliner-servicemodule net voordat het in augustus vorig jaar zou worden gelanceerd, waardoor nog een lanceringsvertraging van negen maanden nodig was om problemen op te lossen het klepprobleem en vervang de verdachte servicemodule door een nieuwe.

NASA wil dat het Starliner-ruimtevaartuig wordt gecertificeerd om astronauten zo snel mogelijk te vervoeren. Wanneer de Starliner operationeel is, zullen er voor het eerst in de geschiedenis twee Amerikaanse ruimteschepen tegelijk zijn die bemanningen van en naar een lage baan om de aarde kunnen vervoeren.

E-mail de auteur.

Volg Stephen Clark op Twitter: @ StephenClark1.

Gerelateerde artikelen

spot_img

Recente artikelen

spot_img