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SpaceX prêt pour le lancement du premier équipage entièrement commercial vers la station spatiale

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HISTOIRE ÉCRITE POUR CBS NEWS & UTILISÉ AVEC PERMISSION

SpaceX prêt pour le lancement du premier équipage entièrement commercial vers la station spatiale
Mark Pathy, Larry Connor, Mike Lopez-Alegria et Eytan Stibbe à la rampe de lancement 39A lors d'une répétition générale pour le lancement de la mission Ax-1 d'Axiom. Crédit : SpaceX

SpaceX et une entreprise de Houston se préparent à lancer vendredi quatre citoyens privés sur le premier vol entièrement commercial sanctionné par la NASA vers la Station spatiale internationale, une étape clé dans une poussée gouvernementale pour encourager le développement du secteur privé à la haute frontière.

Le commandant de mission Michael López-Alegría, ancien astronaute de la NASA et maintenant vice-président d'Axiom Space, basé à Houston, ainsi que les entrepreneurs-philanthropes Larry Connor, le Canadien Mark Pathy et l'Israélien Eytan Stibbe prévoient de décoller du pad 39A au Kennedy Space Center à 11 h 17 HAE vendredi.

Les prévisionnistes ont prédit 80% de chances que les conditions météorologiques soient acceptables sur le site de lancement, mais SpaceX a déclaré qu'il surveillait les conditions le long de la trajectoire nord-est du Falcon 9 où l'équipage pourrait être contraint d'amerrir en cas d'urgence de lancement.

"Tous les systèmes semblent bons pour le lancement demain de Falcon 9 de la mission @Axiom_Space Ax-1 vers la @space_station", a tweeté SpaceX. "Les équipes surveillent la météo en aval le long du couloir de remontée."

La mission Axiom 1, ou Ax-1 en abrégé, marquera le sixième lancement piloté d'une capsule SpaceX Crew Dragon, le deuxième vol entièrement commercial en orbite après la mission à financement privé Inspiration4 en septembre dernier et la première visite entièrement commerciale à l'International Station spatiale.

Alors que 11 astronautes privés, ou "touristes de l'espace", ont visité la station spatiale au cours des deux dernières décennies dans le cadre d'arrangements commerciaux avec l'agence spatiale russe, ils étaient tous accompagnés de cosmonautes professionnels. L'équipage de l'Ax-1 est le premier vol entièrement commercial non gouvernemental vers la station et le premier sanctionné par la NASA.

SpaceX prêt pour le lancement du premier équipage entièrement commercial vers la station spatiale
Le vaisseau spatial Crew Dragon Endeavour de SpaceX au sommet d'une fusée Falcon 9 sur le complexe de lancement 39A. Crédit : SpaceX

L'ouverture de la station spatiale à un usage commercial fait partie des efforts de la NASA pour faciliter les opérations du secteur privé en orbite terrestre basse et pour encourager le développement de stations de recherche exploitées commercialement après le retrait de l'ISS à l'horizon 2030.

Jusqu'à présent, Axiom Space a réservé trois missions d'astronautes privés via SpaceX et conçoit des modules qui seront attachés à la station à des fins commerciales. Avant que le laboratoire ne soit retiré, un système d'alimentation et de refroidissement solaire sera ajouté afin que les modules Axiom puissent être déconnectés pour voler seuls en tant qu'avant-poste indépendant.

"Il s'agit d'une mission historique pour deux raisons", a déclaré le PDG d'Axiom, Mike Suffredini, ancien responsable du programme de la station spatiale de la NASA. "Il s'agit de la première mission entièrement privée vers la Station spatiale internationale. En plus de cela, Axiom Space a été fondée pour construire une station spatiale commerciale, le premier module sera lancé dans un peu plus de deux ans.

"Mais il s'agit de notre toute première mission parmi probablement des centaines de missions à venir au cours des prochaines décennies alors que nous construisons la station spatiale Axiom et fournissons des services en orbite terrestre basse pendant de nombreuses décennies à venir."

En supposant un décollage à l'heure, López-Alegría et Connor, un pilote privé chevronné, surveilleront un rendez-vous automatisé de 20 heures et une approche de la station spatiale, se déplaçant pour s'amarrer au port orienté vers l'espace du module Harmony avant vers 7h45. suis samedi.

Ils seront accueillis à bord par le commandant de la station Thomas Marshburn, Raja Chari, Kayla Barron et l'astronaute allemand Matthias Maurer, lancé à bord d'un Crew Dragon en novembre dernier. Également présents : les cosmonautes russes Oleg Artemyev, Denis Medveev et Sergey Korsakov, arrivés au laboratoire le mois dernier à bord d'un vaisseau spatial Soyouz.

SpaceX prêt pour le lancement du premier équipage entièrement commercial vers la station spatiale
Le patch officiel de la mission Ax-1. Crédit : Axiom Space

López-Alegría est un vétéran de quatre vols spatiaux, y compris un séjour de longue durée sur la station, enregistrant un total de 257 jours hors planète avant de prendre sa retraite de la NASA en 2012. Il a reçu une formation de recyclage pour la mission Ax-1 et sert de mentor. à ses coéquipiers débutants.

Connor est un "investisseur activiste à but non lucratif" et fondateur du groupe Connor, une société d'investissement immobilier gérant 3.5 milliards de dollars d'actifs. Il est pilote acrobatique, coureur tout-terrain et alpiniste. Pathy est un investisseur/philanthrope, président et chef de la direction d'une société d'investissement et de financement basée à Montréal.

Stibbe a piloté des avions à réaction F-16 dans l'armée de l'air israélienne, puis a servi dans les réserves tout en bâtissant une carrière commerciale réussie. Pendant le service actif, il a servi sous Ilan Ramon, qui a perdu la vie dans la catastrophe de la navette Columbia après être devenu le premier Israélien dans l'espace.

"C'était un bon ami, il était mon commandant dans l'escadron et j'ai eu l'occasion de lui rendre visite lors de son entraînement à Houston", a déclaré Stibbe. "Depuis, nous sommes restés dans une relation très étroite avec sa femme, avec les enfants, et j'emporterai avec moi... une copie du journal qui a survécu à ce crash, le journal qu'Ilan a écrit à bord de Columbia pendant le vol spatial.

"Certaines des pages ont survécu au crash. J'emporterai des copies de ces pages avec moi. Je prendrai une chanson écrite par son fils et une belle peinture par sa fille de pages tombant du ciel.

L'équipage de l'Axiom-1 prévoit de passer un peu plus d'une semaine à bord du complexe de laboratoires pour effectuer une variété d'expériences biomédicales, de démonstrations technologiques et de sensibilisation parrainées par le commerce avant de se désamarrer et de retourner sur Terre avec des éclaboussures dans l'océan Atlantique ou le Golfe. du Mexique, selon la météo.

Le coût de la mission Ax-1 n'est pas connu. SpaceX annonce le prix d'une fusée Falcon 9 à environ 60 millions de dollars, mais cela n'inclut pas l'utilisation d'une capsule Crew Dragon, la formation de l'équipage et le soutien 55 heures sur XNUMX requis pour un vol spatial habité. L'inspecteur général de la NASA a estimé le coût moyen d'un siège Crew Dragon à environ XNUMX millions de dollars.

Axiom Space a payé le vol Ax-1, couvrant le coût du siège de López-Alegría. Ses coéquipiers, ou leurs représentants, ont acheté leurs « billets » auprès d'Axiom. La société a également acheté une assurance mandatée par la NASA et engagé un entrepreneur privé, Operator Solutions de Melbourne, en Floride, pour fournir des services de sauvetage en cas d'abandon du lancement.

Pour les vols Crew Dragon transportant des astronautes de la NASA, l'agence spatiale s'appuie sur le ministère de la Défense et le personnel du détachement 3, une unité du 45e Space Delta à Patrick Space Force Base, pour orchestrer une réponse mondiale et le sauvetage des astronautes à bord d'un vaisseau spatial abattu.

Cette option n'est pas disponible pour les missions non gouvernementales. Au lieu de cela, Operator Solutions, utilisant du personnel de sauvetage militaire et civil vétéran, fournira un soutien d'intervention d'urgence à l'équipage de l'Ax-1 le long de la trajectoire du navire sur la côte est des États-Unis pendant la montée en orbite.

SpaceX prêt pour le lancement du premier équipage entièrement commercial vers la station spatiale
Le pilote d'Ax-1 Larry Connor, le commandant Mike Lopez-Alegria, Mark Pathy et Evan Stibbe lors d'un test avec le vaisseau spatial Crew Dragon Endeavour de SpaceX à Cape Canaveral Space Force Station, en Floride. Crédit : SpaceX

En raison du coût élevé des vols spatiaux, les aviateurs civils ou les touristes spatiaux sont généralement des millionnaires ou même des milliardaires qui peuvent se permettre de se livrer à des activités bien au-delà de la portée de la personne moyenne. Mais López-Alegría a déclaré que son équipage et leur mission chargée de recherche ne correspondaient donc pas au profil standard du tourisme spatial.

"Je pense qu'il y a une place pour le tourisme spatial, c'est juste que ce n'est pas le but de cette mission", a-t-il déclaré dans une interview à CBS News. "C'est quelque chose qui est le mois complet, l'expérience complète."

Connor a accepté, déclarant aux journalistes « nous avons passé entre 750 et plus de 1,000 25 heures de formation. De plus, à travers tous les astronautes ici, nous allons faire quelque 100 expériences différentes englobant plus de XNUMX heures de recherche (pendant que) nous sommes sur l'ISS.

"Je pense que je parle pour nous tous que nous comprenons que cette première mission civile (est) un grand honneur et une grande opportunité. Mais cela s'accompagne d'une grande responsabilité, celle d'exécuter la mission correctement et avec succès.

Mais ils feront sans aucun doute un peu de tourisme au milieu de leurs recherches et dégusteront des plats préparés par le célèbre chef José Andréas, un ami du madrilène López-Alegría.

Pour leur premier repas dans l'espace, l'équipage d'Ax-1 "dégustera Arroz Estelle Valencia, un plat de riz espagnol classique", a déclaré Axiom Space dans un communiqué. "Plus tard dans la mission, l'équipage mangera du Secreto de Cerdo avec Pisto, une coupe prisée de porc ibérique avec des tomates, des oignons, des aubergines et des poivrons, et de la paella au poulet et aux champignons, le plat de riz par excellence de l'Espagne."

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